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El cartón ondulado mantiene la fruta fresca y segura hasta tres días más que el plástico

Las cajas de cartón ondulado mantienen la fruta fresca y segura durante más tiempo que las cajas reutilizables de plástico (RPC), según un estudio llevado a cabo por la Universidad de Bolonia, que asegura que el cartón puede reducir considerablemente la contaminación por microorganismos patógenos y de putrefacción.
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La reciente investigación, realizada por la respetada universidad italiana, ha demostrado que las cajas de cartón ondulado aseguran una mayor calidad de la fruta envasada y una vida útil más larga al reducir la contaminación cruzada microbiana. Esto, a su vez, disminuye el riesgo de enfermedades transmitidas por los alimentos y aumenta la vida útil de la fruta, contribuyendo a mejorar su frescura, aroma, apariencia y sabor.

La contaminación microbiológica de frutas y verduras supone una preocupación prioritaria para el comercio minorista y puede tener dos efectos negativos característicos. En el caso de las bacterias patógenas, ponen en peligro la seguridad alimentaria y en el caso de las bacterias producidas por putrefacción, la vida útil de la fruta se ve afectada. En ambos casos, el tipo de embalaje escogido resulta determinante.

Contaminación cruzada
El estudio ha sido dirigido por la profesora Rosalba Lanciotti, del Departamento de Ciencias de la Alimentación y la Agricultura, de la Universidad de Bolonia, con el objetivo de monitorizar el intercambio de microbios entre los procesos de producción y envasado, y viceversa. Las observaciones han estado particularmente centradas en cómo el tipo de material de envasado puede influir en la contaminación cruzada.

Los resultados revelaron diferencias estadísticamente significativas en la calidad microbiológica entre los productos envasados en plástico reutilizable (RPC) y en bandejas de cartón ondulado.

Para llegar a esta conclusión, los investigadores envasaron melocotones en cajas deliberadamente contaminadas, tanto de cartón ondulado como de RPC, con el mismo número de bacterias, de las clases Escherichia coli, Saccharomyces cerevisiae y Pseudomonas spp. Posteriormente midieron la transferencia de los microorganismos a las frutas envasadas.

Las pruebas demostraron que la fruta alcanzaba niveles de contaminación asociados generalmente a la descomposición entre 48 y 72 horas antes en las cajas de plástico reutilizable que en las bandejas de cartón ondulado.

Todos los melocotones se lavaron con agua del grifo, a continuación se esterilizaron con una solución de sodio, se aclararon con agua esterilizada y se secaron al aire antes de comenzar las pruebas. Se tuvieron en cuenta todos los factores que pudieran influir, tales como la temperatura durante el almacenamiento, el período de tiempo antes de su venta, y los daños superficiales de cada melocotón.

Los resultados de las pruebas demostraron que todos los factores mencionados influyeron en la transferencia microbiana del material de envasado a la fruta, pero la transferencia de los microorganismos causantes de la putrefacción fue siempre inferior en el caso de las bandejas de cartón.

Más seguro y más fresco
Las pruebas también señalaron que en determinadas condiciones específicas durante los ensayos, como el almacenamiento a alta temperatura, hasta el 95% de los melocotones en RPC se encontraban contaminados con E. coli después de 48 horas cuando se envasan en cajas de plástico deliberadamente contaminadas. Por el contrario, el nivel de contaminación de E. coli nunca excedió el 25% de los melocotones en el caso del cartón ondulado contaminado con los mismos niveles de microorganismos.

Las pruebas permitieron a la profesora Lanciotti y a su equipo (principalmente formado por la Dra. Francesca Patrignani, y el Dr. Lorenzo Siroli) concluir que los melocotones envasados en cartón ondulado llegan al consumidor final en un estado más seguro y más fresco que aquellos envasados en cajas de plástico reutilizable.

Desde la Federación Europea de Fabricantes de Cartón Ondulado (FEFCO), Jan Gramsma, director de Mercado y Medio Ambiente, ha asegurado que estas pruebas son una muestra más de que el cartón ondulado es más limpio y seguro. “Cuando se trata de prevenir la contaminación microbiológica, la ciencia no tiene ninguna duda: el cartón ondulado es muy superior a los envases reutilizables de plástico (RPC)”.

“Tanto la Agencia Europea de Seguridad Alimentaria, como el Centro para el Control y Prevención de Enfermedades indican lo fundamental que es evitar cualquier contaminación en los productos frescos para prevenir enfermedades transmitidas por alimentos. Y ahora tenemos pruebas de que el envase juega un papel determinante. Nuestro mensaje a los distribuidores es simple y claro: el cartón ondulado mantiene los alimentos frescos y seguros”.

Por otro lado, desde la Asociación Española de Fabricantes de Envases y Embalajes de Cartón Ondulado (AFCO), se recuerda la importancia de preservar la higiene en los productos agrícolas, instando a los productores y distribuidores a apostar por el cartón ondulado para mantener sus frutas y verduras en mejor estado durante más tiempo.

La investigación nace de la reciente preocupación sobre la higiene de los envases de plástico reutilizable (RPC). En noviembre del año pasado, el Departamento de Ciencia de los Alimentos de la Universidad de Arkansas mostró que los habituales procedimientos de limpieza de la industria fracasaron en la desinfección del RPC.

Un equipo de investigación dirigido por el Dr. Steven Ricke encontró células de Salmonella en las cajas, incluso después de su limpieza. Se observó que las bacterias se esconden en las grietas y hendiduras de la superficie de la caja de plástico, por lo que es más difícil para los desinfectantes industriales llegar a ellos. El Dr. Ricke alegó que las afirmaciones de la industria del plástico reutilizable de que sus cajas están limpias en un “99.5%” después de la higienización suena impresionante, pero que el 0,5% restante podría contener millones de células.

Sobre FEFCO
FEFCO (Federación Europea de Fabricantes de Cartón Ondulado) se fundó en 1952 y representa los intereses de la Industria Europea de Fabricantes de Cartón Ondulado. Con sede en Bruselas, FEFCO tiene 17 miembros activos, todos ellos organizaciones nacionales europeas de embalaje de cartón ondulado. El papel de la Federación es investigar cuestiones económicas, financieras, técnicas y comerciales de interés para la industria de envases de cartón ondulado, analizar todos los factores que pueden influir en la industria, y promover y desarrollar su imagen.

Sobre AFCO
La Asociación Española de Fabricantes de Envases y Embalajes de Cartón Ondulado (AFCO) se creó en 1977, con la finalidad de fomentar la utilización del cartón ondulado en el transporte y embalaje de productos, así como promover el conocimiento del sector a través de la elaboración de estudios y del establecimiento de servicios de interés para sus asociados.

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