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Adaptación al constante aumento de la velocidad de producción

Adaptación al constante aumento de la velocidad de producción gracias a la integración de los sistemas de codificación adecuados con las máquinas de envoltura actuales

Por Matt Perkins, director de marketing para el sector de productos horneados en Videojet Technologies
Las empresas de productos horneados ofrecen, cada vez más, envases individuales y divididos en porciones de menor tamaño, lo que requiere velocidades más elevadas de las líneas de envasado, así como una mayor variedad de productos, lo cual exige una mayor flexibilidad de tales líneas. La envoltura constituye uno de los formatos de envasado preferidos para abordar estos retos.

Gracias a la envoltura, es posible embalar y proteger un amplio abanico de productos horneados, cuyo tamaño y forma pueden influir en la velocidad de las líneas de envasado. Por ejemplo, los bizcochos se pueden envasar a razón de 65 unidades por minuto, mientras que, en el caso de las galletas individuales, se pueden superar las 300 unidades por minuto.

El reto: codificación con TTO en líneas de alta velocidad de productos horneados y envueltos

La legislación exige que las empresas panificadoras de todo el mundo incluyan la información de caducidad y fabricación en sus productos; y los artículos envasados no son una excepción.  Y he aquí el reto: por un lado, se aumenta la velocidad de las máquinas de envoltura para mejorar el rendimiento; pero, por otro lado, la codificación en líneas más rápidas presenta más dificultades. Para superar este reto, las empresas de productos horneados tienen a su disposición distintas tecnologías de codificación, como impresoras de rodillos mecánicos o de acción por calor, o, en el ámbito de las impresoras digitales, las impresoras por transferencia térmica (TTO).

Las impresoras de codificación digital ofrecen fiabilidad, flexibilidad y la posibilidad de efectuar cambios rápidos, lo que se traduce en una productividad máxima y un atractivo coste de propiedad. Existen tres tipos de impresoras digitales especialmente indicadas para integrarse con las máquinas de envoltura: las TTO, las de inyección de tinta continua (CIJ) y los sistemas de marcado por láser.

Las TTO, que representan la tecnología más utilizada, imprimen códigos de alta resolución directamente sobre films flexibles mediante el uso de un cabezal de impresión térmico de precisión y una cinta térmica. Estos sistemas procuran una impresión de texto, gráficos, números de lote, fechas en tiempo real y códigos de barras de sorprendente calidad y nitidez. Los sistemas TTO más avanzados pueden imprimir con una resolución de 300 puntos por pulgada (ppp) o 12 puntos por milímetro.

Las impresoras TTO se deben integrar directamente en el equipo de envasado. Por tanto, al adquirir uno de estos sistemas, debe analizar con detenimiento su integración con la máquina de envoltura existente o aquella que piensa adquirir. Aunque es posible que la función sea la misma, las máquinas de envoltura de diferentes fabricantes tienen diseños distintos y pueden requerir soportes especializados y otros accesorios. Por lo tanto, es importante encontrar una empresa con la experiencia y los accesorios adecuados para que la integración resulte perfecta.

Independientemente del perfil de margen del producto, lograr los objetivos de producción a diario es fundamental, y debe reducirse o eliminarse casi por completo cualquier tiempo de inactividad no programado que impida que el producto salga a la venta. Por ello, las empresas de productos horneados deberían buscar impresoras TTO que se hayan diseñado pensando en el máximo tiempo de funcionamiento y en un bajo coste de propiedad. Las impresoras TTO pueden ser extremadamente fiables y requerir un mantenimiento mínimo en comparación con otras tecnologías de codificación, pero algunas también maximizan el uso de la cinta, lo que ayuda a reducir costes y el tiempo de inactividad necesario para sustituir la cinta en la línea. Además, el tiempo entre cambios puede dilatarse si se usan cintas más largas y, dado que todos los sistemas TTO requieren la sustitución de la cinta, debería elegirse una impresora que facilitara dicho proceso.

Alternativas a los sistemas TTO: CIJ y láser

Aunque no es habitual, si la velocidad de la línea supera los 300 paquetes por minuto, los ciclos de impresión de los sistemas TTO tradicionales pueden resultar insuficientes. Las velocidades de línea superiores a los 1000 mm por segundo y las tasas de envasado que rebasan las 400 unidades por minuto se encuentran en los extremos de la capacidad de la mayoría de los sistemas TTO. En estos casos, las tecnologías de codificación alternativas, como los sistemas de marcado por láser y CIJ, resultan mejores opciones.

A diferencia de la tecnología de TTO, los sistemas de marcado por láser y CIJ pueden codificar el envase tanto antes como después de que se envuelva el producto. El momento ideal para la codificación es antes de la colocación del film alrededor del envase, cuando el control de la película alcanza su cota máxima. La instalación del cabezal CIJ o del sistema de marcado por láser en la máquina de envoltura puede suponer un reto, pero, como recompensas, se obtienen una mejor calidad de impresión y una colocación precisa de los códigos. Muchas impresoras CIJ cuentan con opciones personalizadas de montaje y configuración del cabezal, como en ángulos de 90 para adaptarse a máquinas con espacios más reducidos. Del mismo modo, muchos fabricantes de impresoras láser ofrecen accesorios, como unidades de desvío de haces y soportes especializados, para facilitar su integración en máquinas de envoltura.

Una vez envasados los productos, suelen transportarse sin guías estrictas. Las variaciones de la colocación de los artículos, como la distancia respecto al cabezal y al láser, además de las fluctuaciones de la velocidad, pueden afectar a la calidad y posicionamiento de la impresión. No obstante, los sistemas CIJ y de marcado por láser toleran algunas variaciones de distancia y sustrato.

CIJ encarna el más versátil de todos los sistemas de codificación. Con él, los caracteres impresos se generan con gotas de tinta individuales, que conforman matrices de puntos. Este método de marcado se usa muy a menudo para imprimir códigos alfanuméricos tales como fechas de caducidad o datos de fabricación. En combinación con tintas específicas para la aplicación y disolventes, este tipo de impresora se adecúa a casi todos los tipos de envases y velocidades.

Debería elegirse una impresora CIJ con un mantenimiento predecible y sencillo que permita largos periodos de funcionamiento sin necesidad siquiera de manipular el dispositivo. No obstante, la selección de la impresora CIJ adecuada tan solo equivale a parte de la solución. La elección de la tinta correcta es igual de importante. Los distintos tipos de envases y entornos de producción requieren diferentes tecnologías de tinta. Algunas tintas son ecológicas y se ofrecen en diversos colores Algunas son resistentes al agua y otras tienen características especiales, como las tintas legibles con luz ultravioleta (UV).

Los sistemas de marcado por láser codifican los productos de una de estas tres formas: por desgaste o extracción del revestimiento de superficie, lo que deja a la vista la capa inferior; por cambio de color del sustrato marcado; o por tratamiento de una tinta con un pigmento que produce un cambio cromático. Una de las principales ventajas del marcado por láser es que los códigos son permanentes: resisten a la mayoría de las abrasiones y los disolventes, y las marcas solo se pueden eliminar mediante la extracción física del material de envasado.

Lamentablemente, aunque los sistemas de marcado por láser logran adaptarse al ritmo de las líneas de alta velocidad, no siempre pueden marcar todos los tipos de films. Normalmente, en una lámina metalizada, es posible desgastar el plastificado o la tinta que hay por encima, pero no suele ser factible aplicar códigos láser sobre un film de polietileno. Para contribuir a un marcado por láser adecuado, es importante facilitar muestras de film a un proveedor de equipos de codificación para que puedan efectuarse pruebas y evaluaciones.

De hecho, las aplicaciones de envoltura difieren entre sí y pueden estar sujetas a requisitos especiales que determinen la mayor idoneidad de una tecnología de codificación frente a las restantes. Para alcanzar un margen competitivo óptimo, las empresas de productos horneados deben trabajar estrechamente con un líder innovador en el ámbito de la codificación de vídeo, que contribuirá a especificar e instalar la mejor solución.

Acerca del autor

Matt Perkins es director de marketing de mercados verticales en Videojet Technologies, especializado en los sectores globales de productos horneados, aperitivos salados y tabaco. En el desempeño de sus funciones, realiza visitas a los fabricantes de tales ámbitos para lograr una mejor perspectiva de los retos de proceso y codificación a los que se enfrentan, y, con ello, contribuir a mejorar las soluciones de codificación y marcado de estos sectores.  Antes de su etapa en Videojet, era asociado en A.T. Kearney, una consultora de gestión multinacional. Es licenciado en Ingeniería de Sistemas por la Universidad de Pensilvania y posee un máster en Administración y Dirección de Empresas por la Harvard Business School.

Acerca de Videojet Technologies:

Videojet Technologies es una empresa líder mundial en el mercado de la identificación de productos que ofrece soluciones de marcado, codificación e impresión en línea, fluidos para aplicaciones específicas y servicios para el ciclo de vida de tales soluciones. Nuestro objetivo no es otro que la colaboración con nuestros clientes en los sectores de bienes industriales, farmacéuticos y de consumo empaquetados con el fin de mejorar su productividad, proteger sus marcas y asegurar su crecimiento, además de que se mantengan a la vanguardia de las normativas y tendencias del sector. Como expertos en aplicaciones para clientes y líderes en tecnologías de inyección de tinta continua (CIJ), inyección térmica de tinta (TIJ), marcado por láser, sobreimpresión por transferencia térmica (TTO), etiquetado y codificación de cajas, así como un amplio catálogo de servicios de impresión, Videojet cuenta con más de 325 000 impresoras instaladas en todo el mundo. Nuestros clientes confían en Videojet a la hora de realizar impresiones en más de diez mil millones de productos diariamente. La asistencia de ventas a clientes, las aplicaciones, los servicios y la formación se proporcionan mediante operaciones directas con más de 3000 miembros de equipos en 26 países de todo el mundo. Además, la red de distribución de Videojet incluye más de 400 distribuidores y fabricantes de equipos originales (OEM), que prestan servicio en 135 países.


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